Descubren planeta pequeño en la zona habitable de estrella

Misión Kepler de la NASA confirma su primer planeta pequeño en la zona habitable de una estrella similar a nuestro sol.

Cada nuevo intento nos aproxima más a descubrir un planeta gemelo de la Tierra. Parece que el equipo de la Misión Kepler cada vez afina más la puntería. De acuerdo a una noticia de la NASA los cadidatos cada vez son más numerosos.

Misión Kepler de la NASA ha confirmado su primer planeta en la “zona habitable”, la región donde podría existir agua líquida en la superficie del planeta. Kepler también ha descubierto a más de 1.000 nuevos candidatos planeta, casi duplicando su número conocido. Diez de estos candidatos son de un tamaño cercano al de la tierra y la órbita en la zona habitable de su estrella anfitriona. Los candidatos requieren observaciones de seguimiento para comprobar que son planetas reales.

El planeta recién confirmado, Kepler-22b, es el más pequeño encontrado hasta ahora en órbita alrededor de la zona habitable de una estrella similar a nuestro sol. El planeta es aproximadamente 2.4 veces el radio de la tierra. Los científicos no saben aún si Kepler-22b tiene una composición predominantemente rocosa, gaseosa o líquida, pero su descubrimiento es un paso más cercano de encontrar planetas similares a la tierra.

Investigaciones anteriores insinuaron la existencia de planetas del tamaño de la tierra en zonas habitables, pero una clara confirmación resultó esquiva. Otros dos pequeños planetas que orbitan estrellas más pequeñas y más frías que nuestro Sol recientemente fueron confirmados en los bordes  de la zona habitable, con órbitas más semejantes a las de Venus y Marte.

“Esto es un hito importante en el camino para encontrar el gemelo de la tierra,” dijo Douglas Hudgins, científico del programa de Kepler en la sede de la NASA en Washington. “Kepler esto resultados demuestran la importancia de las misiones de ciencia de la NASA, cuyo objetivo es responder a algunas de las mayores preguntas acerca de nuestro lugar en el universo.”

Kepler logra descubrir planetas y candidatos del planeta midiendo caídas en el brillo de más de 150.000 estrellas para buscar planetas que cruzan por delante, o  en “tránsito”,  frente a las estrellas. Kepler requiere al menos tres tránsitos para verificar una señal como un planeta.

“La fortuna nos sonrió con la detección de este planeta”, dijo William Borucki, investigador principal de Kepler en el Ames Research Center de la NASA en Moffett Field, California, quien encabezó el equipo que descubrió Kepler-22b. “El primer tránsito fue capturado justo tres días después de que se declaró a a nave operacionalmente lista. Presenciamos el tercer tránsito y su definición durante la temporada 2010 navideña.”

El equipo de ciencia de Kepler utiliza telescopios basados en tierra y el telescopio espacial Spitzer para revisar las observaciones de candidatos. El campo de estrellas que Kepler observa en las constelaciones de Cygnus y Lyra sólo pueden verse desde observatorios terrestres en la primavera temprana. Los datos de estas otras observaciones ayudan a determinar qué candidatos pueden validarse como planetas.

 Mientras que el planeta es más grande que la tierra, su órbita de 290 días alrededor de una estrella como el sol se asemeja a la de nuestro mundo. La estrella del planeta pertenece a la misma clase que nuestro sol, denominado G-tipo, aunque es ligeramente más pequeño y más fresco.

De los 54 planeta candidatos informados en febrero de 2011, Kepler-22b es el primero en ser confirmado. Este hito se publicarán en el Astrophysical Journal.

El número de tamaño de la tierra y súper candidatos de tamaño de la tierra ha aumentado por más de 200 y 140 por ciento desde febrero, respectivamente.

Hay 48 candidatos planetarios en la zona habitable de su estrella. Si bien se trata de una disminución de los 54 informado en febrero, el equipo de Kepler ha aplicado una definición más estricta de lo que constituye una zona habitable en el nuevo catálogo, para tener en cuenta el efecto del calentamiento de las atmósferas, que se produciría en la zona de la estrella, al poseer periodos orbitales más largos

“El tremendo crecimiento en el número de candidatos del tamaño de la tierra nos dice que estamos apuntando  a los planetas para los que Kepler fue diseñado para detectar: es decir aquellos que son no sólo del tamaño de la tierra, sino también potencialmente habitables,” dijo Natalie Batalha,  del equipo  científico adjunto de Kepler en San Jose State University en San Jose, Calif. “Cuanto más datos que recopilamos, mas agudo es nuestro ojo para descubrir los planetas más pequeños en los periodos orbitales largos.”

Kepler22bDiagram

Fuente: http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/kepscicon-briefing.html

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