Muy significativas manifestaciones de metano detectadas por el rover Curiosity

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Esta imagen ilustra las posibles fuentes de metano difundido en la atmósfera de Marte y sumideros con que se elimina, de acuerdo a registros del Rover Curiosity que se encuentra en el planeta rojo, que observaron fluctuaciones en la concentración. (NASA / JPL-Caltech / SAM-GSFC / Univ. de Michigan)

Inexplicables “eructos” de metano han sido detectados en Marte, un signo potencial de vida en el planeta.
El rover Curiosity de la NASA detectó en Marte picos de metano en la atmósfera del planeta. Eso sugiere que algo está produciendo o ventilando este gas científicamente tentador, pero nadie sabe qué.
Los aumentos temporales se dispararon 10 veces en un período de 60 días marcianos.

La mayoría del metano en la atmósfera de la Tierra proviene de la vida animal y vegetal, y el propio medio ambiente. Así que el metano marciano plantea la cuestión de la vida microbiana pasada o presente. O las elevaciones de gas podrían provenir de fuentes geológicas, los impactos de cometas o algo completamente distinto.

El último estudio, publicado este martes por la revista Science, indica que hay menos de la mitad de la cantidad esperada de metano en la atmósfera alrededor de la ubicación del Curiosity en el cráter Gale. Pero durante más de un año marciano completo, el rover midió la presencia bastante frecuente de los elevados niveles de metano, aumentando diez veces.

“Este aumento temporal de metano, bruscamente hacia arriba y luego hacia abajo – nos dice que debe haber alguna fuente relativamente localizada”, dijo Sushil Atreya de la Universidad de Michigan, parte del equipo de Curiosity, en un comunicado. “Hay muchas fuentes posibles, biológicos o no biológicos, como la interacción de agua y roca”.

El equipo no fue capaz de descartar cualquier proceso durante las pruebas, lo que indica que pudo haber vida alguna vez en el planeta, si es que realmente no existe.

Los aumentos temporales se dispararon 10 veces en un período de 60 días marcianos, el alza de 0,69 partes por mil millones en volumen a 7,2 partes por mil millones en volumen.

“La persistencia de los altos valores del metano mayores a 60 soles (días marcianos) y su repentina caída a 47 soles más tarde no es consistente con un evento bien mezclado, sino más bien con una producción local o de ventilación que, una vez terminado, se dispersa rápidamente”, dijeron los científicos en su artículo.

La dirección del viento indicó una fuente al norte del rover.

Las pruebas fueron tomadas en un período de 20 meses respecto al año pasado y este año.

“Vamos a seguir trabajando en los enigmas de estos hallazgos presentes”, dijo John Grotzinger, científico del proyecto Curiosity del Instituto de Tecnología de California en Pasadena (Caltech), en un comunicado. “¿Podemos aprender más acerca de la química activa causando tales fluctuaciones en la cantidad de metano en la atmósfera? ¿Podemos elegir las rocas como objetivos donde se han conservado sistemas orgánicos identificables?”.

Además, la nave Curiosity detectó otras moléculas orgánicas cuando se perfora en una roca. Los científicos dijeron que se cree que es la primera confirmación de carbono orgánico en una roca marciana. La identidad del material orgánico es desconocida.

El Laboratorio de Propulsión a chorro de Christopher Webster dirigió el estudio internacional del metano.

Rover de la NASA revela chorros de metano y química orgánica en Marte

El rover Curiosity de la NASA que pasea por la superficie de Marte desde el 6 de agosto de 2012, detectó algo similar a chorros de metano, con aumentos de hasta diez veces en los niveles de la atmósfera a su alrededor, además de otras moléculas orgánicas en una muestra de roca y polvo recogida con un taladro.

En la roca apodada Cumberland, se hizo incluso “la primera detección definitiva de compuestos orgánicos en los materiales de la superficie de Marte”, informó la NASA el 16 de diciembre.

La Agencia Espacial estadounidense se está preparando para una misión humana a Marte en la década de 2030, y los resultados de la nueva investigación del rover Curiosity con la detección de metano y los compuestos orgánicos en una antigua roca fueron discutidos en una conferencia de prensa el 16 de diciembre en la convención de la Unión Geofísica Americana en San Francisco. También se analizó cuando el planeta rojo perdió el agua.

“Estos compuestos orgánicos en Marte o bien podrían haberse formado en el planeta o se agregaron por meteoritos”, aclararon los investigadores.

Según la NASA, “las moléculas orgánicas que contienen carbono e hidrógeno – como el metano- , por lo general son bloques de construcciones químicas de la vida, aunque pueden existir sin la presencia de vida”.

Las conclusiones a que llegó el equipo de científicos del Curiosity, es que las muestras de la atmósfera y del polvo de roca “no revelan si Marte albergó alguna vez microbios vivos, pero los hallazgos arrojan luz sobre un Marte moderno químicamente activo y en condiciones favorables para la vida en el antiguo planeta”-

Curiosity perforó la roca apodada “Cumberland” durante el día marciano número 279, el 19 de mayo de 2013, y recogió una muestra de polvo de material del interior de la roca. Los resultados del análisis fueron publicados en este estudio.

Además mediante la medición de la absorción de la luz en longitudes de onda específicas, el rover señaló las cambiantes concentraciones de metano, dióxido de carbono y vapor de agua en la atmósfera de Marte.

“Este aumento temporal de metano – bruscamente en alza y luego en baja – nos dice que debe haber alguna fuente relativamente localizada”, dijo Sushil Atreya de la Universidad de Michigan, del equipo científico rover Curiosity.

“Hay muchas fuentes posibles, biológicas o no biológicos, como la interacción del agua y roca”, agregó Atreya.

Los investigadores analizaron las muestras a bordo de Curiosity en Marte una docena de veces en un período de 20 meses en busca de metano en la atmósfera.

“Durante dos de esos meses, a finales de 2013 y a principios de 2014, cuatro mediciones promediaron siete partes por mil millones. Antes y después de eso, las lecturas promedio eran de sólo una décima parte de ese nivel”, explicaron los científicos.

John Grotzinger, del proyecto Curiosity del Instituto de Tecnología de California en Pasadena (Caltech), comentó que “vamos a seguir trabajando en los puzzles de estos hallazgos”.

Los investigadores trabajaron muchos meses para determinar si alguna de la materia orgánica detectada en la muestra Cumberland era verdaderamente marciana.

La identificación de los compuestos orgánicos específicos que están en la roca se ve complicada por la presencia de minerales de perclorato observado tanto en dicha muestra como en el suelo marciano. Estos percloratos alteran las estructuras de los compuestos orgánicos, “por lo que la identidad de los compuestos orgánicos en Marte en la roca siguen siendo inciertos”.

Aún así, para Roger Summons, del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge, “esta primera confirmación de carbono orgánico en una roca en Marte es muy prometedora”. Los compuestos orgánicos pueden explicar a los científicos las vías químicas por el que fueron formados y preservados.

“Esto informa acerca de las diferencias de la Tierra-Marte”, añadió Summons. “El reto ahora es encontrar otras rocas en el Monte de Sharp – Marte – que podrían tener diferentes y más extensos inventarios de compuestos orgánicos”, señaló.

¿Cuándo se perdió el agua de los océanos de Marte?

Los investigadores revelaron también que las muestras de roca les dicen que hace más de tres millones de años, el planeta perdió mucha de su agua, y siguió perdiendo grandes cantidades después.

Al analizar los isótopos de hidrógeno de las moléculas de agua que habían sido encerradas en una muestra de roca durante miles de millones de años, estos fueron liberadas al calentarse, y así se obtuvo algo más sobre la historia del agua marciana.

Las mediciones de isótopos más pesados de hidrógeno y deuterio, en relación al hidrógeno más común “pueden proporcionar una firma comparativa a través de diferentes etapas de la historia de un planeta”, es decir los investigadores pueden medir las rocas de acuerdo a su edad, cantidad de moléculas de agua e isótopos liberados.

“Es muy interesante que nuestras mediciones de Curiosity de los gases extraídos de las antiguas rocas nos puedan hablar acerca de la pérdida de agua de Marte”, dijo Paul Mahaffy, investigador principal del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y autor principal de un informe publicado en línea esta semana en la revista Science.

“La proporción de deuterio e hidrógeno ha cambiado porque el hidrógeno ligero se escapa de la atmósfera superior de Marte mucho más fácilmente que el deuterio más pesado. Con el fin de volver atrás en el tiempo y ver cómo la proporción de deuterio e hidrógeno en el agua marciana ha cambiado con el tiempo, los investigadores pueden observar la proporción de agua en la atmósfera actual y el agua atrapada en las rocas en diferentes momentos de la historia del planeta”, destacó la NASA.

Sumado a esto, los meteoritos marcianos encontrados en la Tierra también pueden proporcionar alguna información, pero aún datos conocidos.

La roca estudiada en Marte se formó hace unos 3900 millones a 4600 millones años, de acuerdo a las mediciones de Curiosity.

La muestra Cumberland sugiere que gran parte de la pérdida de agua del planeta se produjo desde la formación de este tipo de roca.

Sin embargo, la relación medida también sugiere que gran parte de agua original de Marte se perdió antes que se formó la roca, dependiendo del tamaño de su océano.

FUENTE: http://www.lagranepoca.com/34424-rover-nasa-revela-chorros-metano-quimica-organica-marte

http://www.lagranepoca.com/34441-vida-marte-inexplicables-manifestaciones-metano-detectadas-rover-curiosity

 

 

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